The Secret Canyon – Best kept secret in Arizona, USA

Have you ever seen the amazing photos of a narrow canyon with elegantly curved rocks, colored in 50 shades of red that seem like from another planet? Luckily, they are real and they can be found in Arizona, USA. The canyon is known as Antelope Canyon and has been attracting more and more tourists each year. In fact, it has become so popular, you have to book your tour a few days ahead (you can’t do it alone, as the land is owned by Navajo tribe) especially if you are on a road trip and can’t afford to lose time. I was dreaming of visiting this wonder of nature since the first time I laid my eyes on it, and I wanted everything to be perfect. So, I did my share of online digging and found the Secret Canyon – an intimate version of the slot canyon, which was definitely the highlight of our South West USA road trip.

 

There were 3 reasons why I chose to visit Secret Canyon instead of “classical” Antelope Canyon trail. First of all, I wasn’t sure exactly which day we would arrive to Page, Arizona and we needed some small flexibility in timing. Secondly, I didn’t want to be stuck in a crowd with hundreds of tourists photobombing my camera (I read it can get quite messy and dusty down there on “busy days”). And thirdly, I didn’t get any feedback to my questions from several tour operators running the Lower and Upper Antelope Canyon trails. Luckily, I discovered a travel forum which lead me to Horseshoe Bend Tours where the owner was more than willing to provide all the answers to my questions.

Secret Canyon, which also known as Horseshoe Bend Slot Canyon (due to its proximity to the Horseshoe Bend Overlook – photo above) lies approximately 15 km south from Page where you can also find the office – the place where it all starts from. After confirming your reservation make sure that you arrive to the location around 15 minutes earlier (plenty of free parking space there) to check in, refill your bottles with water (although the agency kindly provides some complimentary bottles as well), visit the restrooms and grab a spot in the partly open 4×4 wheel drive. You will be joining a group of maximum 15 people which is a real bliss and gives you plenty of space to breathe and enjoy your time in the canyon.

The ride to the canyon is an adventure itself, as the road gets quite rough from time to time – so be ready to rock and roll (hopefully not over) 😊 Once you get to the spot, you have to walk less than 10 minutes through the desert (beautiful scenery!) to get to the Secret Canyon entrance. Once you get there just don’t forget to breathe. Because the slot is truly amazing all the way – in any time of the day, in any kind of sunlight, upside down and inside out. And don’t worry, you will have plenty of time to make awesome photos because in the group of 15 people everything can be arranged.

Our tour guide was quite knowledgeable and funny. He even helped us to set the cameras to the optimal lightning so we could all get the most out of our photo session. And boy what a photo session that was. At first I was worried if taking the morning tour was a good idea (I had read that you were supposed to visit slot canyon at noon for the perfect lightning) but that was no issue at all. The colors of rocks are fantastic even in a complete shade (and also cameras can do miracles) so I didn’t regret my decision even for a second. You can check the rest of my photos in my Facebook album.

The whole tour takes about 2 – 2.5 hours which is long enough to enjoy the beauty of the landscape and the canyon itself, plus you get a plenty of time for taking pictures, even if you are proffessional photographer. It is a bit expensive (90 USD per adult and 65 USD per child) which is almost twice the price you pay for Antelope Canyon), however you do get the experience that you probably can’t get anywhere else. If I look back, I cannot even imagine crowding among the tourists, waiting for my shot and being pushed by another forthcoming group. After all, who takes a descent selfie in less than a minute? Or a handstand, may I add 😉 I really truly hope that Horseshoe Bend Tours will keep their mission to keep the Secret Canyon as secret and private as it gets. Because one day I just might come back for more!

 

 

 

Continue Reading

Hotel review: Somewhere Hotel Apartment (Dubai, UAE)

For my December business visit to Dubai I decided to book a hotel in Deira because of the vicinity of Dubai International Airport (I had an early departure flight and I didn’t want to risk getting stuck in a traffic jam). I have stayed in several hotels in Deira before and this time I wanted to try something new. I was looking for 1. convenient location, 2. at least 4-stars hotel for a reasonable price and 3. the rooms without carpets because of my ongoing allergies. Somewhere Hotel Apartment seemed to offer all that and a lot more.

Location

Somewhere Hotel Apartment is a 5-star hotel offering spacious apartment suites in one of the best possible locations in Deira. It is located right next to the metro station and just across the street from City Centre Deira shopping mall. Taxi from the Airport will cost you around 30 AED and even less for a ride back (Dubai RTA charges a fixed fee with airport pick up and no fee for a drop off).

Rooms

I booked an executive suite with 1 king bed and I got more space that I could ever need: 1 bedroom with TV and direct access to the bathroom, a spacious living room with sofas, TV, working table and a large balcony (sadly no access), a kitchenette with cooking equipment and an extra toilet… I don’t even know why 😊 The furniture is a bit oldish, but with a style. The bed was comfy with 4 different pillows (I found one that kept me asleep like a baby every single night, which is REALLY rare), the bathroom was spacious with some basic free toiletries (for a 5-star hotel I would expect slightly richer choice) and the Wi-Fi was running smoothly throughout my stay. Complimentary bottled water, tea and coffee were also provided and refilled every day.

Hotel amenities

Pool area on the first floor is quite small but with some nice sunbeds to rest. The hotel also offers fitness center and a cozy reception with sofas where you can wait for your taxi or have a discrete business meeting. I loved the breakfast area which is quite spacious and also offers some tables to sit outside. Food variety is 4-star but for the price you pay (only 35 AED) you will get more than you need.

Anda’s rate: 8.5 from 10

Bottom line: Somewhere Hotel Apartment is a very nice choice to stay in Dubai and I would have given it a 10/10 if the property was rated 4-stars. But with some small missing details (like bathroom toiletries, richer breakfast choice, access to the balcony which was unfortunately locked) it seems like the fifth star got lost. Somwehere 😊 Nevertheless I will definitely stay here again if the opportunity comes. The price I paid was more than worth it.

Continue Reading

Las Vegas – Mesto greha

Arizona, 2. oktober 2017 – Zbudim se pred sončnim vzhodom, saj se še vedno privajam na 9-urno časovno razliko. Pogled na telefon, ki utripa kot novoletna jelka, mi daje slutiti, da ne gre zgolj za običajen službeni ponedeljek. Saj sem vendar vklopila avtomatski odzivnik, s sodelavci pa sem dogovorjena, da me bodo v naslednjih dveh tednih zmotili samo v nujnih primerih. Pomanem si oči, spijem požirek vode in ugotovim, da me na telefonu čakajo neodgovorjeni klici in sporočila sorodnikov, prijateljev in znancev, tudi tistih, s katerimi nisem govorila že celo večnost. Vsa se začnejo približno enako: »Je s tabo vse v redu? Si še vedno v Las Vegasu?«

Bilo je jutro po grozljivem strelskem napadu v hotelu Mandalay bay, v katerem je zloglasni Stephen Paddock ubil 58 ljudi in ranil stotine drugih. In bilo je tri dni po tem, ko sem se v tem istem hotelu udeležila sejma prehranskih dopolnil. Strelec je bil v tistem času že v svoji sobi in 31 nadstropij nad nami hladnokrvno načrtoval nedeljski masaker. Sedaj na ta dogodek gledam precej bolj dramatično, kot takrat. V času napada sem bila namreč že 6 ur vožnje stran, v drugi ameriški zvezni državi, pripravljena na novo pustolovščino.

Svetovna prestolnica zabave

Las Vegas je vsekakor mesto presežkov. Če je Pariz mesto luči, New York mesto, ki nikoli ne spi in Dubaj mesto zlata, je Las Vegas svetovna prestolnica zabave, ki ponuja vsega po malem. Največje mesto v ameriški zvezni državi Nevada, ki je zraslo dobesedno sredi puščave, obiskovalcem omogoča  neomejene možnosti zabave, iger na srečo, kulinaričnih užitkov, nakupovanja in ostalih razvad. Zaradi pestrega nočnega življenja je znano tudi kot mesto greha. Znani izrek »vse, kar se zgodi v Vegasu, ostane v Vegasu«, namreč, vsaj navidezno, deli moralne odpustke za živahne fantovščine, dekliščine, spontane poroke in druge razvratne zabave. Nevada je tudi ena izmed redkih zveznih držav, ki je legalizirala rekreativno uporabo marihuane. Če k temu prištejemo še dejstvo, da se v Las Vegasu letno odvija okoli 22.000 konvencij, sejmov in drugih poslovnih dogodkov, je povsem razumljivo, da gre za eno izmed najbolj obiskanih turističnih destinacij v svetovnem merilu.

Vse se dogaja okoli Stripa

Ob južnem vhodu na znameniti »Strip«, glavni vegaški bulevar, obiskovalce najprej pričaka znak »Welcome to Fabulous Las Vegas«, pod katerim je vedno gruča turistov s fotoaparati. Od tam naprej gre vse samo še v presežke. Sprehod vzdolž Stripa je dolg dobrih 6 kilometrov in je prava paša za oči. Prvi izmed hotelov, ki ga opaziš že z letališča, je v zlate barve odeti Mandalay bay, ki je med drugim znan po razvpiti »Plaži«, kot imenujejo ogromne bazene, obdane z 2.700 tonami pravega peska, kjer se čez dan razvajajo petični gostje, ob večerih pa prirejajo burne zabave. Sledita mu navzven nič manj privlačna Luxor v obliki egipčanske piramide in čarobni Excalibur, ki s prepoznavnimi barvnimi stožci uprizarja srednjeveški grad iz časa kralja Arturja. Za moj okus eden izmed arhitekturno najbolj simpatičnih hotelov je New York-New York, ki obsega nebotičnike, vpete med stiliziran kip svobode in brooklinški most. Med najbolj znanimi velja omeniti še Caesar’s Palace s kolosejem, v katerem nastopa glasbena diva Celine Dion, filmskim navdušencem pa je verjetno bolj poznan kot prizorišče komedije Prekrokana noč, benečanski Venetian s pravimi gondolami, mostom vzdihljajev in zvonikom Svetega Marka, Paris z Eifflovim stolpom ter razkošni Bellagio z umetnim jezerom, iz katerega ob glasbeni spremljavi brizgajoči curki vode pričarajo pravo vodno simfonijo.

Vsak hotel ima svoj kazino

Če bi želela opisati vse hotele in nakupovalne centre, ki se vrstijo ob Stripu, bi verjetno potrebovala toliko časa, kot traja sprehod po njem. Vsak je zgodba zase in predstavlja svojevrsten arhitekturni dosežek. Vendar se za marsikoga pravi Las Vegas začne šele, ko stopi čez prag hotela. Prav vsak ima namreč v notranjosti kazino – pogosto edini razlog obiska za tiste, ki so v mesto greha prišli z namenom, da se preizkusijo v igrah na srečo. In teh ni malo. Lasvegaški kazinoji letno obrnejo okoli 10 milijard dolarjev in samo predstavljamo si lahko, koliko osebnih bankrotov se tam zgodi vsak dan. Prizori igralcev, tako moških kot žensk, ki že v dopoldanskih urah s cigareto v roki (kajenje v kazinojih je seveda dovoljeno) nepremično sedijo za svojim avtomatom sreče, so vse prej kot zabavni. Še posebej, če veš, da jih ogromno tam preživi cele dneve in noči. Večina hotelov se namreč zelo potrudi, da jih gostje v času bivanja sploh ne zapustijo. In sodeč po odzivih je, predvsem za Američane, to prava dopustniška vrednota. K temu gotovo pripomore dejstvo, da v kazinojih ni nobene ure, ki bi te opominjala na to, koliko časa že sediš na svojem »vročem stolu«. Mimogrede, edina ura, ki jo boste našli v Las Vegasu, je tista na stolpu hotela Excalibur. Snovalci mesta, ki ga tako ali drugače nadzira le peščica milijarderjev, že vedo, zakaj.

Za vsakogar nekaj

Sama sem v Las Vegasu svojo hazardersko srečo preizkusila trikrat. In sicer prvič, zadnjič in nikoli več. Začela sem z dolarjem, ki sem ga vstavila v prvi avtomat, ki se mi je zdel najbolj preprost, potegnila ročko in upala na čudež. Ker čudeža ni bilo, sem vstavila še drugi in tretji dolar, odločena, da v primeru izgube odneham. In sem odnehala. Edina stvar, ki mi je bila med zapravljanjem drobiža všeč, je bila zastonj pijača, ki mi jo je prinesla hostesa, po tem, ko sem jo z zaigranim pogledom izkušene hazarderke uspela prepričati, da bom v njihovem kazinoju dočakala svojo starost.

Za tiste, ki so nam igre na srečo španska vas, Las Vegas ponuja ogromno drugih zanimivih kotičkov in doživetij. Hoteli namreč niso čudoviti samo navzven. Medtem ko so kazinoji bolj ali manj enaki, so ostali prostori rezervirani za tematske kotičke z zanimivimi detajli, zgodbami in umetninami iz celega sveta. V Luxorju boste tako našli imitacije sfing, Ceasar’s Palace in Venetian ponujata ulice in trge s prestižnimi butiki in tudi čisto običajnimi trgovinicami, hotel Flamingo ima svoj mini vodni vrt z istoimenskimi rožnatimi pticami in ogromnimi eksotičnimi ribami,  v hotelu Mandalay bay lahko obiščete ogromen akvarij z morskimi psi, meni najljubša pa sta »dvojčka« Wynn in Encore, ki imata svoje dvorane opremljene v razkošnem baročnem slogu, piko na i pa predstavlja zelena terasa s pogledom na umetno jezero, po katerem ponoči plavajo žareče krogle. Čisto na koncu Stripa se nahaja hotel Stratosfera, najvišja zgradba v Las Vegasu, ki z razglednega stolpa ponuja veličasten pogled na mesto in okoliško gorovje. Več fotografij lahko najdete v mojem Facebook albumu.

Las Vegas je poznan tudi po zelo kvalitetnih predstavah, koncertih in šovih, za katere velja, da v njih nastopajo le najboljši med najboljšimi. Na glasbeni sceni so, poleg že omenjene Celine Dion, stalni gostje Elton John, Janet Jackson, Mariah Carrey, Britney Spears in Jennifer Lopez, enako popularni pa so tudi mjuzikli in predstave, kot je Cirque du soleil, ki vključuje vsega po malem.

 

Za različno debele denarnice

V Las Vegasu se seveda vse vrti okoli denarja in mesto nikakor ni poceni. Če imate srečo, boste za najcenejšo sobo na Stripu plačali okoli 40 dolarjev na noč, vendar morate na to prišteti še davek ter tako imenovano obvezno doplačilo »resort fee«, kar omenjeno vsoto skoraj podvoji. To pa seveda ne velja za zgoraj omenjene hotele, kjer vas bo nočitev, brez zajtrka, stala od 300 dolarjev navzgor. Kapučina pod 5 dolarjev praktično ne morete dobiti, precej draga pa je tudi hrana v trgovinah. Restavracij v Las Vegasu je ogromno in samo od vas je odvisno, kako se boste prebili skozi dan. Medtem ko so cene v hitrih restavracijah dokaj sprejemljive, boste morali za spodoben obrok za dve osebi boste odšteti okoli 50 dolarjev. To seveda ni niti blizu zneska, ki ga boste plačali za večerjo v panoramski restavraciji hotela Paris ali Stratosfera. Razgled ima pač svojo ceno. Kot zanimivost naj mimogrede omenim še podatek, da boste za fotografijo s parom napol golih deklet, ki jih na Stripu ne manjka, odšteli tudi po 40 dolarjev. Če ste na budžetu, naj vas torej ne zavedejo njihovi mamljivi pozivi k fotografiranju in želja, da bi se na socialnih omrežjih pohvalili, s kakšnimi »mačkami« se družite.

Presenečenje izven mesta

Če si naredite dober načrt, boste za ogled mesta potrebovali dva dni. Ulice izven Stripa so namreč rezervirane za cenejše motele in manjše kazinoje, ki pa jih lahko mirno preskočite. Namesto, da sedite v kazinojih, se raje odpravite na izlet v pol ure oddaljeni Red Rock Canyon, ki vas gotovo ne bo pustil ravnodušne. Gre za nacionalni park, ki je v bistvu kamnita puščava, obdana s čudovitim hribovjem v izrazitih belih, sivih in rdečih barvah. Skozi park vodi lepo urejena krožna cesta, ki ponuja številne kotičke za ustavljanje in občudovanje neokrnjene narave. Sama vožnja po parku traja okoli 1 uro, tisti bolj aktivni pa se lahko odpravite tudi na eno izmed pešpoti ali se preizkusite na kakšni plezalni steni. Ne glede na to, koliko časa boste preživeli v parku, boste domov odšli bogatejši za čudovito izkušnjo iz ameriške »divjine«.

 

“Mesto greha” živi dalje

Ob povratku v Las Vegas me je preveval malce nelagoden občutek, ki pa se je hitro razblinil ob pogledu na svetlobne panoje pred hoteli. Napisi so izražali sožalje svojcem žrtev grozljivega dogodka, a so svoje sočutje zaključili s pripisom: »When things get dark, Las Vegas shines.« Nekako v stilu, da  za vsakim dežjem posije sonce. Čeprav se sliši zelo ameriško, se mi je oglaševani slogan v tistem trenutku zdel zelo primeren, saj se je dobesedno zlil z okolico. Las Vegas žari naprej v vsej svoji lepoti, kot da se nič ni zgodilo.

 

Continue Reading